Migrating Objects: Italian American Museums and the Creation of Collective Identity

Laura E. Ruberto, Berkeley City College, Berkeley 

Joseph Sciorra, Queens College, New York

 

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Sommario
Questo articolo si basa sugli studi sulla cultura materiale relativa alle esperienze degli immigrati italiani e dei loro discendenti negli Stati Uniti. Analizzeremo ciò che accade quando degli oggetti, rimossi dai precedenti contesti d’uso, vengono ricontestualizzati in otto ambienti museali italoamericani. Si tratta di un processo che contempla il privilegiare determinate esperienze e la costruzione di narrative identitarie. In particolare vengono evidenziate criticamente le discrepanze tra pratiche amatoriali e professionali. Dietro ogni oggetto esposto vi sono individui le cui vite si intrecciano in modi significativi con quegli stessi oggetti; come la cultura italoamericana che lascia un’impronta sempre più importante dei suoi mutamenti nei musei. Queste associazioni tra oggetto, persone e significati più ampi, vengono alla luce, in particolare, all’interno degli spazi dei musei etnici, che ne evidenziano i moventi ideologici attraverso le modalità con le quali la cultura materiale fotografa e racconta la storia.

Abstract
This article builds on the growing scholarship on material culture studies concerning the experiences of Italian immigrants and their descendants in the United States. We examine what happens when objects are removed from their previous sites of use and re-contextualized in the setting of eight Italian American museums, a process that involves privileging certain lived experiences and constructing authorial narratives of identity. We are particularly interested in critically highlighting the discrepancies between amateur and professional practices. Behind each object displayed are individuals whose lives intertwine with those same objects in meaningful ways; as Italian American culture continues to develop and shift, markers of its changes, noted in spaces such as museums, become all the more significant. These close associations between object, people, and greater meanings are brought to the surface in particularly striking ways within ethnic museum spaces, given that how material culture captures and recounts history underscores ideological motives.

Résumé
Cet article s’articule autour des études sur la culture matérielle relative aux expériences des immigrés italiens et de leurs descendants aux Etats-Unis. On analysera ce qui se passe quand des objets, enlevés de leur contexte d’usage précédent, sont réadaptés dans huit milieux muséaux italo-américains. Il s’agit d’un processus qui prévoit le fait de privilégier certaines expériences et la construction de narrations identitaires. On met en évidence, notamment, les divergences entre les pratiques des amateurs et des professionnels. Derrière chaque objet exposé, il y a des individus dont les vies sont significativement liées à ces mêmes objets ; comme la culture italo-américaine, qui laisse dans les musées une empreinte de plus en plus importante de ses mutations. Ces associations entre les objets, les personnes et les significations les plus amples sont mises en lumière en particulier au sein des espaces des musées ethniques, qui en font ressortir les mobiles idéologiques par le biais des modalités à travers desquelles la culture matérielle photographie et raconte l’histoire.

Extracto
Este artículo se basa en los estudios cada vez más numerosos sobre la cultura material relacionada con las experiencias de los inmigrantes italianos y sus descendientes en los Estados Unidos. Analiza lo que sucede cuando los objetos, eliminados de los contextos de uso precedentes, se vuelven a contextualizar en ocho entornos de museos italoamericanos. Se trata de un proceso que contempla privilegiar determiadas experiencias y la construcción de narrativas identitarias. En particular, se destacan las discrepancias entre las prácticas de aficionados y profesionales. Detrás de cada objeto expuesto hay individuos cuyas vidas se entrelazan de manera significativa con esos mismos objetos; como la cultura italoamericana que deja una marca cada vez más importante de sus mutamentos en los museos. Esta relación entre objetos, personas y significados más amplios son hechos emrgir en superficie, de manera sorprendente, dentro de los espacios de los museos étnicos, que destacan los motivos ideológicos a través de las modalidas con las cuales la cultura material fotografía y cuenta la historia.

 

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